High and Dry in Chile’s Atacama Desert

View of Sand Dune. Photo by William Graham

Text and Photos by William Graham

Clive, a Canadian astronomer who now lives in the Atacama Desert in Chile, led me through the dark on a clear, cold night to a series of telescopes pointed at different planets and stars in the night sky. Looking through them, I could see the universe with a clarity that most people do not get to experience. The air is so clear and pure in the Atacama Desert that starlight drips like honey from the sky. The Milky Way arched regally across the sky and the evening was punctuated with multiple brilliant flashes of meteorites. Gazing at the heavens in the Atacama gives one a renewed appreciation for the universe that we sometimes take for granted. As Emerson asked in his essay Nature: “What if the stars only revealed themselves for one night in every thousand years?” If that were true, we would certainly appreciate their grand spectacle more deeply.

This unforgettable evening of stargazing was just one of the many great experiences I had while traveling in the Atacama in January 2017 — which is summer in the southern hemisphere. Stretching 600 miles from Peru’s southern border into northern Chile, the Atacama is a place climatologists call an absolute desert. The Atacama is the driest place on Earth. Parts of the Atacama Desert haven’t seen a drop of rain since recordkeeping began. Chile’s coastal range to the west blocks Pacific storms from rolling in, and the Andes Mountains reaching 20,000 feet high block rains coming in from Amazonia to the east. But this landscape, which some people may see as having an apocalyptic bleakness, I found to have a purity and timelessness that was utterly captivating.

Otherworldly Landscape in Atacama Desert. Photo by William Graham

This was my second trip to Chile. Ten years ago I visited the capital of Santiago and the charming coastal city of Valparaiso before heading to see the famous stone heads (called “moais”) of Easter Island. On this trip, I made a one day stop in the bustling capital of Santiago before heading two hours north by plane to the city of Calama, which is a copper mining company town. From Calama it is a one-hour drive east to the small village of San Pedro de Atacama, which has a population of about 2,000 people and is the center of tourism in the Atacama. The village sits at an elevation of over 7,900 feet. San Pedro is a lovely town with an adobe church that is the dominant feature of the town square. The main shopping area has preserved the structure and construction of the Spanish colonial period, featuring adobe buildings with interior yards and roofs made of clay and hay. One feature I was confronted with upon arrival and during my entire stay in the Atacama was the relentless heat. Now I have been to some hot places in the world (including the Moroccan desert), but the heat of Atacama at times made me feel that I would spontaneously combust into flames, and that I would leave behind only a smoldering pair of hiking shoes. One must drink lots of water, slather on lots of sunscreen and wear a hat to help reduce the sun’s potency.

Author at the Altiplanic Lagoons

Besides the opportunity for unmatched stargazing, I was attracted to Atacama by its history and otherworldly landscape.   Even though the Atacama is the driest place on Earth, people have lived there for over 10,000 years. How did they survive? The indigenous people originally called themselves the Likan-Antai, or “people of this land.” The Likan-Antai migrated across the Andes from what is now Argentina as they followed the migrating vicuñas, which were their main source of meat. The conquering Spanish renamed them the Atacameños, who were able to live and thrive in this unforgiving environment by ingeniously constructing a series of irrigation channels and land plots known as “ayllus” using run off from the snows high in the nearby Andes. I saw firsthand evidence of the long history of the Likan-Antai while visiting a deep river gorge where the people had carved petroglyphs over 10,000 years ago that depicted their daily life of hunting, growing crops and participating in religious rituals.

While the history of the region is fascinating, the landscape is haunting and mesmerizing. Once such place is the Miscanti Lagoons, which are located at over 12,000 feet and surrounded by even higher volcanoes, some of which are still active (you can see smoke arising from the calderas at the summit).   The lagoons are home to the Andean Flamingos, which have distinct pink bodies and black tails. As I was walking near the lagoon, a herd of vicuñas relaxed in the early morning sun before scampering off to nibble on the desert plants. Other local wildlife that I encountered with regularity during the trip were guanacos, llamas, the Andean fox, the American ostrich (cousin to the African species) and the vizacha (similar to a rabbit.)

Sunset on the Licancabur Volcano. Photo by William Graham

Coming down from the lagoon, I could see the mountain hillsides ablaze with the rust colored plants called the baja brava and the yellow plant called the cola de zorro. Their colors contrasted wonderfully with the black and red volcanic ash and boulders on the ground.

The following day I arose before dawn so that I could see the erupting Tatio geysers in the slanting light of the sunrise. These geysers are the highest in the world at over 12,000 feet above sea level. The smell of sulphur permeated the air as the sun rose over the Andes and illuminated the basin, which is fact is the collapsed caldera of an ancient volcano. The Likan-Antai believed that the geysers were the lost souls of the dead. (The word “geyser” comes from the old Norse language and means to “rush or gush forth.”)

Tatio Geysers. Photo by William Graham

By far the most stunning experience I had while in the Atacama was hiking in the valleys of the Moon and Mars—so called because their topography resembles that of these other celestial bodies. In fact, NASA has sent astronauts to train for missions in the Atacama because of the unique landscape. In particular, the Valley of the Moon, with its soaring sand dunes and stunning and eerie rock formations was particularly thrilling. I indeed felt as if I was on another planet. When you are in such an awe-inspiring place, you realize how insignificant human beings are amidst the vast and powerful forces of nature.   Shadows in the valley lengthened as the day drew to a close. Looking east, the Andes were clutching the last rays of the day and turning a light crimson. Overhead, a shimmering Venus—the brightest object in the sky–began to shine.   I knew that the Atacama sky show was about to begin again as a cool evening breeze swept across my sunburned skin.

William Graham is a poet, novelist and travel writer based in Stowe, Vermont in the United States. His latest book is “Martian Darkness: Four Detective Ace Sloan Mysteries.”


Share your travel story

We are now allowing travellers and bloggers to join the team of experts on Chile. If you would like to join the team of authors to blog and share your travel stories about your experiences or if you would like to send us something about Chile then feel free to get in touch. contact@santiagotimes.cl

Đọc Truyện Ngôn Tình Online
Đọc truyện ngôn tình online cập nhật liên tục
Đọc Truyện Kiếm Hiệp Online
Đọc truyện kiếm hiệp gây cấn online cập nhật liên tục
Đọc Truyện Kiếm Hiệp Online
Đọc truyện tiên hiệp gây cấn online cập nhật liên tục
Đọc Truyện Tiểu Thuyết Online
Đọc truyện tiểu thuyết gây cấn online cập nhật liên tục
Hướng Dẫn Nấu Ăn các món ăn đặc sản
Khám phá du lịch Việt Nam du lịch giá rẻ
Trang điểm làm đẹp tự nhiên hàn quốc
Trang điểm làm đẹp tự nhiên nhật bản
Review điện thoại sản phẩm công nghệ mới mỗi ngày
Phân tích lưu lượng mạng – BRO NSM – P1 Bro là một dự án mã nguồn mở, cung cấp cho người dùng một giải pháp giám sát hệ thống, phân tích lưu lượng, thay đổi dữ liệu gói tin
Phân tích lưu lượng mạng – BRO NSM – P2 Bro NSM hỗ trợ triển khai trên nhiều nền tảng hệ điều hành, kiến trúc CPU khác nhau; với phiên bản miễn phí
Phân tích lưu lượng mạng – BRO NSM – P2 Bro NSM trong việc phân tích dữ liệu gói tin PCAP được thu thập từ dữ liệu tcpdump
bảo mật mạng Các bài nghiên cứu, xây dựng giải pháp mạng, phương pháp tấn công mạng; hệ thống IDS, network security monitoring; tường lửa,…
giới thiệu Intel Edison Các bài viết giới thiệu Intel Edison trong phát triển IoT và bảo mật.
Intel Edison – Wifi và ứng dụng trong mô hình mạng – P5 Intel Edison được tích hợp sẵn tính năng thu, phát Wifi giúp cho người dùng linh động trong việc phát triển các mô hình IoT cho từng trường hợp cụ thể. Trong bài viết này, tôi sẽ thực hiện hướng dẫn các kỹ thuật điều chỉnh và tùy biến mạng Wifi để ứng dụng vào môi trường mạng TCP/IP.
Giới thiệu Intel Edison Intel Edison là một kiến trúc máy tính có kích thước khá nhỏ tương đương một con tem; nó sẽ thay đổi cách nhìn của bạn về hệ thống tích hợp trong tương lai với sự phát triển ngày càng rộng rãi xu hướng IoT.
Intel Edison – Bluetooth – P2 Intel Edison được tích hợp sẵn Bluetooth Smart/Low Energy (BLE) cho phép bạn có thể kết nối đến Edison từ điện thoại thông minh và phù hợp cho bất kỳ dự án IoT nào mà bạn sẽ thực hiện trong tương lai thông qua Bluetooth.
Intel Edison – Tùy biến Bluetooth – P3 Mã nguồn BlueZ được cài đặt trên nền Yocto Linux cho phép người dùng Intel Edison tùy biến mạnh mẽ các thông số bluetooth một cách dễ dàng thông qua các tập tin cấu hình.
Tấn công máy tính Windows sử dụng Responder Việc tận dụng các tính năng phần cứng từ Edison (Wireless, Wired hardware) và tính tương thích mạnh mẽ của Yocto linux đã giúp choviệc phát triển các dạng tấn công trên môi trường đòi hỏi tính linh động trở nên dễ dàng.
Truyện tiểu thuyết tiểu thuyết cập nhật mới
Thủ thuật chương trình
Hướng dẫn làm trang sức tự làm trang sức đẹp và dễ dàng
Giới thiệu SDR – Ứng dụng MATLAB và RTL-SDR trong nghiên cứu sóng vô tuyến SDR cung cấp những khả năng phát triển linh động hơn nhiều so với phương pháp truyền thống sử dụng Crystal Radio Set rtl-sdr

Giới thiệu SDR – Theo dõi thông tin chuyến bay sử dụng MATLAB và RTL-SDR thu nhận tín hiệu ADS-B Automatic Dependent Surveillance Broadcast (ADS-B) là một công nghệ được sử dụng trong việc giám sát vị trí của máy bay khi đang hoạt động trên không. ADS-B cho phép máy bay gởi dữ liệu định kỳ theo khoảng thời gian cố định nhằm thông báo các thông tin như vị trí, độ cao, tốc độ, mã chuyến bay, số hiệu máy bay và các thông tin khác.

Be the first to comment

Leave a Reply

Your email address will not be published.